早在3600年前,古埃及人写在草纸上的数学问题中,就涉及了方程,即含有未知数的等式。

公元825年左右,中亚细亚的数学家阿尔·花拉子米曾写过一本名叫《对消与还原》的书,重点讨论方程的解法。

“方程”中文一词出自古代数学专著《九章算术》,其第八卷即名“方程”。“方”意为并列,“程”意为用算筹表示竖式。

卷第八(一)为:今有上禾三秉,中禾二秉,下禾一秉,实三十九斗;上禾二秉,中禾三秉,下禾一秉,实三十四斗;上禾一秉,中禾二秉,下禾三秉,实二十六斗。问上、中、下禾实一秉各几何(现今有上等黍3捆、中等黍2捆、下等黍1捆,结出粮食共有39斗;有上等黍2捆、中等黍3捆、下等黍1捆,结出粮食共有34斗;有上等黍1捆、中等黍2捆、下等黍3捆,结出粮食共有26斗。问1捆上等黍、1捆中等黍、1捆下等黍各能结出多少斗粮食)?答曰:上禾一秉九斗四分斗之一。中禾一秉四斗四分斗之一。下禾一秉二斗四分斗之三。

魏晋时期的大数学家刘徽在公元263年前后为《九章算术》作了大量注释,介绍了方程组:二物者再程,三物者三程,皆如物数程之。并列为行,故谓之方程。他还创立了比“遍乘直除”更简便的“互乘相消”法来解方程组。