数的概念是在漫长的生活实践中,由于记事和分配生活用品等方面的需要才逐渐产生的。比如古代人捕获了一头野兽,就用1块石子代表;捕获了3头,就用3块石子代表。“结绳记事”也是许多古代人做过的事,古书《易经》中有“结绳而治”的记载。用利器在树皮或兽皮上刻痕,或用小棍摆在地上计数也是古人常用的办法。这些办法用得多了,就逐渐形成了数的概念和记数的符号。

我国古代很重视记数符号,最古老的甲骨文和钟鼎中都有记数的符号,不过难写难认。后来我们的祖先创造了一种十分重要的计算方法——筹算。筹算以算筹记数、运算,算筹用的是竹制的小棍,也有骨制的,按规定的横竖长短顺序摆好,算筹的摆法也就成了记数的符号。但算筹数码中没有“零”,遇到“零”就空位,后来有人把铜钱摆在空位上,以免弄错。公元6世纪的印度人最早用黑点(·)表示零,后来逐渐变,成了“0”。

现在我们用的“1、2、3、4,5、6.7、8、9、0”,人们称之为阿拉伯数字。这些数字原来是由古印度人发明的,后来传到阿拉伯,又经阿拉伯传到欧洲,欧洲人误以为是阿拉伯人发明的,就把它们叫作阿拉伯数字。因为流传了许多年,人们叫得顺口,所以人们将错就错,把这些古代印度人发明的数字符号叫作阿拉伯数字。现在,阿拉伯数字已成了全世界通用的数字。